La estructuración de la vida: Autopoiesis

Una pregunta recurrente en el ser humano, remite a las causas de su propia vida. El concepto de autopoiesis contribuye a los intentos de respuesta, en un nivel introductorio y desde una vertiente biológica.

Solemos finalizar nuestra educación secundaria con cierta visión de la vida biológica. Al parecer, en el colegio basta con saber que un ser vivo es todo lo que:

– Nace

– Se desarrolla

– Se reproduce

– Muere

En ningún momento se definió lo que es nacer. ¿Un ser vivo nace cuando sale del cascarón, del útero, cuando se unen los componentes genéticos básicos que lo originan? ¿Un ser vivo unicelular nace cuando se produce la división celular…antes…después? Ya que no hay más especificaciones, se concluye que la idea es indicar que un ser vivo en algún momento se origina como tal cuando se origina como tal, pero dicha información es bastante vaga y autoevidente.

Sobre la segunda característica, pienso que hay sistemas vivos que no se desarrollan. La mayoría de los sistemas vivos unicelulares, no presentan modificaciones estructurales que den cuenta de un incremento en su complejidad (es lo que se entiende por desarrollo, biológicamente hablando) Indicar que los seres vivos siempre “se desarrollan” no es exacto al momento de definir las características típicas, esenciales e imprescindibles de lo vivo.

Respecto al tercer concepto (“se reproducen”) parece casi accesorio clarificar que muchos seres vivos no llegan a reproducirse y no por eso dejan de estar vivos. La reproducción, entonces, tampoco es condición de definición de la vida.

Entonces, concluyo que el más relevante y único admisible criterio de demarcación entre lo que está vivo y lo que no está vivo, según la enseñanza de nuestros profesores, es que los seres vivos mueren. Esta es su principal diferencia con la materia inerte, luego de desmantelar los otros criterios en los párrafos anteriores. Lo vivo es definible y distinguible en la medida en que es aquello susceptible de morir en algún momento: Tanto esfuerzo educativo para representarnos algo tan autoevidente y redundante.

Me propongo avanzar un paso más al momento de comprender las diferencias realmente significativas entre algo vivo y algo no vivo.

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El concepto de autopoiesis ha sido propuesto por los autores chilenos Francisco Varela y Humberto Maturana, en el año 1971. Autopoiesis designa una forma de organización interna de las células, organización que define y sustenta el estado vivo de ésta. En términos de Jorge Fernández Tornini, la autopoiesis es “un modo cíclico de interacción intrínseca” o interna, en la célula.

Se podrá decir que existen sistemas materiales cuyos elementos internos operan de forma altamente cíclica y que no son sistemas vivos. Desde un simple reloj hasta nuestro propio planeta y el mismo sistema solar que lo contiene, pueden considerarse como estructuras que tienen una forma cíclica de funcionar internamente. Sin embargo, agregaría que la arquitectura de un sistema vivo debe estar sustentada en base a compuestos orgánicos naturales.  Por otra parte, y en la medida en que la tierra o el sistema solar están también compuestos por estos elementos, podríamos igualmente incluir a nuestro planeta o a nuestra galaxia completa en la categoría de “sistema vivo” sin incurrir en una gran falta conceptual, pero si en una aplicación heterodoxa. Sería una concepción bastante amplia de “vida biológica”. No ahondaré en esta discusión y, aunque lo haga, ésta no lograría ser zanjada.

Volviendo al contexto de aplicación tradicional del concepto autopoiesis, la vida, como un particular modo de funcionamiento interno, es atributo directo y único de las células (tanto procariontes como eucariontes) Es evidente que la vida -como fenómeno biológico- no se restringe a las células, ya que éstas a veces se organizan a su vez en tejidos, los tejidos en órganos, éstos en sistemas anatómicos y un conjunto de sistemas anatómicos conforman un organismo. Pero, mientras que la célula está viva porque en sí misma sostiene una organización autopoiética, los sistemas vivos secundarios (los sistemas vivos hechos por la conjunción de células) se encuentran vivos gracias a la organización de cada una de sus células y no directamente. En los organismos se pueden observar numerosos funcionamientos de orden cíclico (sístole/diástole cardíaca, alternancia sueño/vigilia, ciclo menstrual, etc.), pero no operan de manera precisamente autopoietica. Sólo la célula es exactamente cíclica.

En suma, nosotros como organismos, nos encontramos vivos secundariamente. Nuestra vida nos es concedida indirectamente, por la particular forma de organización que mantiene cada una de las células que nos componen. Lo opuesto es la materia inerte, caracterizada por que las interacciones internas entre sus elementos no son cíclicas, sino que lineales (descomposición, erosión, etc.)

Cuando un cuerpo muere, comienza a descomponerse. El proceso de putrefacción consiste, efectivamente, en que un sistema cuyos elementos primordiales (células) mantenían una organización autopoiética (cíclica) pasa a sostener interacciones intrínsecas de tipo lineal (de mayor a menor complejidad estructural. Pero también viceversa, ya que las moléculas resultantes de la degradación podrían -eventualmente- volver a formar parte de otro sistema vivo) Las interacciones entre los elementos del sistema se simplifican, los elementos se dispersan y se funden en su ambiente. No puede mantener su cohesión anterior, la cual era posible en la medida en que los elementos que componían ese cuerpo se implicaban en interacciones reiterativas.

Vida y muerte biológica, introducidas desde una óptica simple y estrictamente material. Existen muchas otras. Cualquiera de ellas parece ser más completa que la que nos enseñaron en el colegio.

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